Leo Gestel de alleskunner

Leo Gestel wordt samen met Piet Mondriaan en Jan Sluijters gerekend tot de Nederlandse modernisten. Leo Gestel is een alleskunner, maar tekenen is zijn grootste talent. Hij is geboren als Leendert Gestel, maar we kennen hem beter als Leo Gestel, met dank aan zijn studiegenoten aan de Rijksakademie voor Beeldende Kunsten in Amsterdam die hem Leo noemden, naar Leonardo da Vinci, de meester onder de tekenaars. De krachtige lijnen waarmee hij zijn onderwerpen vormgeeft, tonen zijn grote tekentalent.

Vanaf 1904 ondertekent Gestel zijn werk met deze ‘nieuwe’ naam. Hij werkt dan op de Jan Steen-zolder, het legendarische atelier in de Amsterdamse Pijp waar vooruitstrevende kunstenaars en kunstliefhebbers elkaar treffen. Hier werkt hij maar liefst zeventien jaar, een productieve en bepalende periode uit zijn leven.

Experimenteren met stijlen

Gestel is een kunstenaar die zich lastig in een hokje laat duwen. Hij is bevriend met Jan Sluijters, en samen met Piet Mondriaan behoren zij tot de voorhoede van de Nederlandse schilderkunst. Gestel blijft zich zijn hele leven vernieuwen. Mede door zijn reizen naar Parijs aan het begin van de twintigste eeuw is Gestel goed op de hoogte van de nieuwste ontwikkelingen in de moderne kunst. Hij experimenteert met stijlen als het fauvisme en het kubisme. Hij adopteert deze stijlen niet zonder meer, maar geeft er een eigen interpretatie aan en ontwikkelt een nieuwe, eigen beeldtaal.

Als Leo Gestel in 1914 enige maanden op Mallorca verblijft, is het kubisme een grote bron van inspiratie. Hij deconstrueerde de werkelijkheid tot zijn eigen nieuwe werkelijkheid. Op het Spaanse eiland maakt hij veel enerverende landschappen in intense kleuren. Het laat goed zien hoe Gestel het bijzondere mediterrane licht heeft weten vast te leggen. En als geen ander speelt hij met geometrische vormen.

Leo Gestel heeft overigens geen lange carrière gehad. Hij heeft een zwak gestel en overlijdt een paar dagen na zijn zestigste verjaardag in Hilversum. In de jaren na zijn dood ebt de belangstelling voor zijn werk wat weg, maar vandaag de dag is de waardering voor Gestel weer groeiende. Werk van Leo Gestel is te zien in het Stedelijk Museum Amsterdam, het Haags Gemeentemuseum en vele andere musea, ook in het buitenland.